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mardi 20 août 2019

Le lieu le plus meurtrier de l'histoire de la Terre?


   Au milieu des années 1980, un groupe d'archéologues américains s'est penché sur des images satellites montrant la péninsule du Yucatan au Mexique, sans savoir quoi faire d'un schéma inattendu: un anneau presque parfait d'environ 200 km de diamètre.
   Les cenotes, les gouffres d'eau bleue qui constituent l'aliment de base des brochures touristiques du Yucatan, parsèment ce paysage aride, s'ouvrant apparemment au hasard lorsque vous arpentez les vastes plaines du Yucatan, un dogleg de forêt sèche et basse sur la lisière orientale du Mexique. Mais vus de l’espace, ils se regroupent pour former un motif: un arc, articulant presque un demi-cercle, comme si une boussole à dessin avait été collée sur la carte des rives du golfe du Mexique et qu’elle tournait jusqu’à épuisement des terres.
La péninsule du Yucatan au Mexique est célèbre pour ses cenotes, ses gouffres d'eau bleue qui parsèment le paysage aride (Crédit: Crédit: Simon Dannhauer / Alamy)
La péninsule du Yucatan au Mexique est célèbre pour ses cenotes, ses gouffres d'eau bleue qui parsèment le paysage aride (Crédit: Simon Dannhauer / Alamy)
   Les archéologues avaient découvert le motif qui entoure la capitale du Yucatan, Merida, et les villes portuaires de Sisal et Progreso, tout en essayant de comprendre ce qu’était devenue la civilisation maya qui régnait autrefois sur la péninsule. Les Mayas indigènes dépendaient des cenotes pour l’eau potable, mais l’arrangement circulaire troublant des trous troublait les chercheurs alors qu’ils présentaient leurs découvertes à d’autres spécialistes des satellites lors d’une conférence scientifique organisée à Selper à Acapulco, Mexique, en 1988.
   Pour une scientifique du public, Adriana Ocampo, alors jeune géologue planétaire à la NASA, la formation circulaire évoquait un klaxon qu'elle avait été formée pour anticiper.
   Ocampo, maintenant âgée de 63 ans, explique qu'elle a vu non seulement une bague, mais une bulle.
C'est quelque chose d'incroyable
«Dès que j'ai vu les diapositives, c'était mon 'Aha!' moment. Je pensais 'c'est quelque chose d'incroyable'. "Cela pourrait être ça", a déclaré Ocampo, désormais directeur du programme Lucy de la Nasa, qui enverra un vaisseau spatial sur l'orbite de Jupiter en 2021. " preuve."
   S'approchant des scientifiques, le cœur battant, Ocampo demanda s'ils avaient envisagé un impact d'astéroïde - un géant et suffisamment violent pour avoir laissé des traces sur la planète de manière encore révélée 66 millions d'années plus tard.
   «Ils ne savaient même pas de quoi je parlais!» Rit-elle trois décennies plus tard.
Les cenotes du Yucatan forment un anneau presque parfait, d'environ 200 km de long (Crédit: Crédit: NASA Image Collection / Alamy)
Au milieu des années 1980, un groupe d'archéologues a découvert que les cenotes du Yucatan formaient un anneau presque parfait, d'une largeur d'environ 200 km (Crédit: NASA Image Collection / Alamy)
    La rencontre fortuite d’Ocampo a marqué le début d’une correspondance scientifique qui jetterait les bases de ce que la plupart des scientifiques croient aujourd’hui: cet anneau correspond au bord du cratère causé par un astéroïde de 12 km de large , qui a percuté le Yucatan et a explosé avec une force inimaginable qui a tourné. rock à liquide.
   Depuis le début des années 90, des équipes de scientifiques des Amériques, d'Europe et d'Asie ont travaillé à combler les lacunes. Ils croient maintenant que l'impact a instantanément créé un cratère de 30 km de profondeur, faisant en sorte que la Terre se comporte comme un étang après la chute d'un caillou, rebondissant au centre pour créer une montagne - juste un instant - atteignant deux fois la hauteur du mont Everest écrouler. Au cours des années qui ont suivi cet impact cataclysmique, le monde aurait complètement changé: le panache de cendres bloquait le ciel et créait une nuit perpétuelle pendant plus d'un an, plongeant des températures inférieures au gel et éliminant environ 75% de tous les événements. la vie sur Terre - y compris presque tous les dinosaures.
   Aujourd'hui, ce point central, l'endroit où cette boussole imaginaire s'est collée et où la montagne s'est élevée une fois, est un enterrement situé à un kilomètre au-dessous d'une petite ville appelée Chicxulub Puerto.
Les scientifiques pensent que le cratère de Chicxulub correspond à un impact d'astéroïde qui s'est produit il y a 66 millions d'années. (Source: Crédit: Science History Images / Alamy)
Les scientifiques pensent que l'anneau correspond au bord d'un cratère formé par un impact d'astéroïde qui s'est produit il y a 66 millions d'années (Crédit: Science History Images / Alamy)
   Lorsque je me suis rendu dans cette colonie de quelques milliers de personnes, des maisons basses peintes en jaune, blanc, orange et ocre entouraient un type de place de ville modeste qui forme de nombreux villages yucatèques, photogéniques mais banals. La ville a si peu de publicité que les rares amateurs de dinosaures qui tentent de se frayer un chemin en pèlerinage le long des longues routes sinueuses du Yucatan entre des forêts de maquis épineux se retrouvent souvent égarés dans une autre ville voisine appelée Chicxulub Pueblo, à une demi-heure de route des terres. .
Sans cet impact, l'humanité n'aurait peut-être jamais existé
Même s'ils parviennent à la bonne ville, située à 7 km à l'est de la station balnéaire de Progreso, le long de la côte de sable blanc, rien n'indique qu'il s'agisse de l'un des actes les plus graves et les plus désastreux des cent derniers millions d'années de la Terre. l'histoire. Promenez-vous sur la place principale et admirez les peintures de dinosaures réalisées par des enfants de la région. Il y a une aire de jeux à proximité où les cadres d'escalade et les toboggans sont surmontés de sauropodes en plastique dur de couleurs primaires. Le seul monument, en face de l’église sur la place principale, a la forme d’un os caricatural en béton, posé devant un autel, semblable à un socle représentant des espèces de dinosaures.
   Jusqu'à la publication des conclusions d'Ocampo en 1991 , cette région du Yucatan avait suscité peu d'intérêt sur le plan international. Il existe aujourd'hui un musée ouvert en septembre 2018 entre Chicxulub Puerto et Merida, la capitale du Yucatan, à 45 km au sud. Le Musée des sciences du cratère Chicxulub , un projet conjoint du gouvernement mexicain et de la plus grande université du pays, l'Université nationale autonome du Mexique(UNAM), a pour but de ramener les gens sur le vif moment, il y a 66 millions d'années, lorsque l'astéroïde de 12 km a changé l'histoire du monde, mettant fin au règne de la bête géante qui durait depuis des millions d'années. Et en renforçant la prise de conscience locale des événements cataclysmiques qui se sont déroulés ici, le musée espère commencer à amener les touristes à explorer le passé préhistorique du Yucatan, qui recoupe les destinations historiques mayas populaires telles que Chichen Itza et la ville de fête de Cancun.
L’impact des astéroïdes aurait effacé 75% de toute la vie sur Terre, y compris la quasi-totalité des dinosaures (Crédit: crédit: Science Photo Library / Alamy)
On pense que l'impact de l'astéroïde aurait effacé 75% de toute la vie sur Terre, y compris la quasi-totalité des dinosaures (Crédit: Science Photo Library / Alamy)
   Chicxulub Puerto et ses environs méritent d'être mieux connus dans le monde entier, déclare Ocampo, né en Colombie mais qui a émigré en Argentine, où il est arrivé aux États-Unis à l'âge de 15 ans. au-dessus de tous les autres: les humains qui, des millions d'années plus tard, deviendraient le fossé écologique créé par la destruction des plus grands prédateurs du monde.
   Sans cet impact, l'humanité n'aurait peut-être jamais existé.
    «Cela nous a donné un coup de pouce pour pouvoir concourir, prospérer, comme nous l’avons finalement fait», a-t-elle déclaré.
   La découverte d'Ocampo s'est produite au terme d'une décennie de recherche de la localisation de l'impact de l'astéroïde. La clé d'elle 'Aha! Ce moment était une intuition qu’elle avait apprise après avoir travaillé avec Eugene Shoemaker, une figure légendaire de la science spatiale. Shoemaker - le géologue américain pionnier crédité comme l’  un des fondateurs du domaine de la science planétaire et demeurant, 21 ans après sa mort, la seule personne dont les cendres sont enfouies sur la Lune - lui avait appris qu’il était peu probable que des cercles presque parfaits ont été causés par d'autres forces terrestres et pourraient fournir des indices sur le développement géologique de la Terre.
On pense que la petite ville côtière de Chicxulub Puerto est le centre du cratère d’impact (Crédit: Adamcastforth / Wikimedia Commons)
On pense que la petite ville côtière de Chicxulub Puerto est le centre du cratère d'impact (Crédit: Adamcastforth / Wikimedia Commons)
   L’idée selon laquelle un astéroïde géant aurait anéanti les dinosaures a été proposée par le duo californien père-fils, Luis et Walter Alvarez, au début des années 1980. "Mais, alors, c'était extrêmement controversé", a déclaré Ocampo. Ce qu'elle a fait, c'est placer l'un des derniers morceaux du puzzle qui a commencé à relier des idées dispersées entre des scientifiques travaillant de manière indépendante avec des fragments d'informations, souvent sur des enquêtes qui se chevauchent.
Sans cet impact, l'humanité n'aurait peut-être jamais existé
Par exemple, dès 1978, le géophysicien Glen Penfield, aux côtés d’Antonio Camargo-Zanoguera pour la compagnie pétrolière nationale mexicaine Pemex, avait survolé les eaux des Caraïbes qui bordent la côte de Chicxulub Puerto. À l'aide d'un magnétomètre, il scruta les eaux à la recherche de traces de pétrole, mais trouva la moitié sous-marine de l'immense cratère. Mais cette preuve appartenait à Pemex et n'a donc pas été mise à la disposition de la communauté scientifique.
   En fait, la première personne à relier l’anneau du Yucatan à la théorie des astéroïdes d’Alvarez est un journaliste texan du nom de Carlos Byars, qui a écrit un article pour le Houston Chronicle en 1981 dans lequel il demandait si les deux étaient liés. Byars a ensuite partagé sa théorie avec Alan Hildebrand, un étudiant diplômé, qui s'est ensuite approché de Penfield après avoir examiné une couche de roche en Haïti. Ce sont eux deux qui ont déterminé que le cratère n'était pas un volcan, mais un impact astéroïde. «[Byars] a le mérite d'avoir été le premier à assembler les pièces - un journaliste!», A déclaré Ocampo. "C'est une histoire incroyable quand vous assemblez toutes les pièces." 
Le journaliste texan Carlos Byars a été le premier à associer le cratère de Chicxulub à la théorie des astéroïdes (Crédit: Crédit: Graham Prentice / Alamy)
Le journaliste texan Carlos Byars a été le premier à associer le cratère de Chicxulub à la théorie selon laquelle un astéroïde aurait anéanti les dinosaures (Crédit: Graham Prentice / Alamy)
Mais l'histoire n'est pas simplement une histoire, elle pourrait aussi nous donner un aperçu de la vie au-delà de la Terre. Les leçons apprises dans le cratère d'astéroïdes ont éclairé les recherches du rover Curiosity de la Nasa, qui s'est posé sur Mars en 2012 et a consacré les six dernières années à l'étude de la géologie et de l'environnement martiens.
   Les débris découverts à la suite d'impacts d'astéroïdes sur Mars, comparés aux éjectas du cratère de Chicxulub, présentent des similitudes qui indiquent que Mars a déjà eu une atmosphère beaucoup plus épaisse qu'aujourd'hui, une atmosphère plus proche de la vie sur Terre. "Il est important pour nous de savoir ce qui est arrivé dans le passé pour être préparé pour l'avenir", a déclaré Ocampo. "Il fournit un très bon aperçu de ce qui s'est passé dans l'évolution géologique de Mars."
Le cratère Chicxulub a été proposé pour être reconnu comme site du patrimoine mondial de l'Unesco (Crédit: Crédit: Reinhard Dirscherl / Alamy)
Le cratère Chicxulub a été proposé pour être reconnu comme site du patrimoine mondial de l'Unesco (Crédit: Reinhard Dirscherl / Alamy)
   Mais, dans le cratère Chicxulub, une grande partie de l'incroyable connaissance demeure enfouie sous le sol, elle est rarement reconnue par les visiteurs ou les habitants malgré l'ouverture du musée et la demande du Mexique de faire reconnaître le cratère par l'Unesco . Les visiteurs ont peu de choses à voir car l'impact a eu lieu il y a si longtemps. Les touristes qui visitent l'un des rares vestiges - les cenotes magnifiques, où vous pouvez nager parmi les poissons et les racines d'arbres pendantes - peuvent ne pas être conscients que ces caractéristiques géologiques n'existent que parce que des roches ont été forcées de remonter à la surface depuis la sous-sol lors de l'impact. Au fil de milliers d'années, des gouttes d'eau ont traversé le calcaire à cette ligne de faille pour creuser les dolines.
C’est un endroit unique sur notre planète - c’est vraiment
Ocampo a visité la péninsule à de nombreuses reprises depuis ses découvertes à la fin des années 1980, mais lorsqu'on lui a demandé si les gens sont conscients de l'importance de cet endroit, elle a répondu avec regret.

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